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Programme de rétablissement du chabot pygmée (proposition)


6. Habitat essentiel

La désignation et la protection de l'habitat essentiel est un composant clé de la gestion des espèces en péril. Même si la définition de l'habitat essentiel est l'un des aspects les plus complexes de la gestion d'une espèce, cette étape est essentielle si l'on veut assurer la survie à long terme d'une espèce. Ce principe est un élément central de la législation sur les espèces menacées en général et de la Loi sur les espèces en péril en particulier, qui définit l'habitat essentiel comme étant :

« … l'habitat nécessaire à la survie ou au rétablissement d'une espèce sauvage inscrite, qui est désigné comme tel dans un programme de rétablissement ou un plan d'action élaboré à l'égard de l'espèce. » [par. 2(1)].

La nécessité de désigner et de protéger l'habitat essentiel est clairement reconnue par les scientifiques, les gestionnaires des ressources et le grand public. Malgré sa complexité, la question centrale est la même pour toutes les espèces, à savoir déterminer le rôle de l'habitat sur le plan de la limitation de la population et répondre à la question suivante : quelle quantité d'habitats est nécessaire pour assurer la survie et le rétablissement d'une espèce sauvage inscrite?

6.1 Désignation de l'habitat essentiel de l'espèce

Présentement, il est possible de relever des caractéristiques générales relatives aux habitats qui sont vraisemblablement importantes. Par exemple, s'il s'avère que le chabot pygmé fait son nid dans les zones benthiques profondes du lac Cultus, une partie ou la totalité de cet habitat pourrait se qualifier comme étant essentiel. Le chabot pygmé utilise les zones limnétiques du lac pendant la majorité de sa vie, de sorte qu'une partie ou la totalité de cet habitat pourrait se qualifier comme étant essentiel. Ainsi, ces habitats ou des parties de ceux-ci seront désignés comme faisant partie de l'habitat essentiel de l'espèce. Toutefois, en raison d'un certain nombre de lacunes au chapitre de l'information, nous ne pouvons établir une démarcation précise de l'habitat essentiel pour le moment. Les lacunes générales dans les connaissances sont analysées dans la section 13.

6.2 Programmes d'étude

Nous savons très peu de chose à propos du chabot pygmé. Le programme d'études suivant doit permettre la délimitation de l'habitat essentiel du chabot pygmé. Une description plus détaillée de chacune des tâches sera exposée dans au moins un plan d'action. On projette que ces études soient entreprises au cours des cinq années à venir, et réévaluées en même temps que les mises à jour du programme de rétablissement.

Utilisation de l'habitat -- La première tâche consiste à acquérir une meilleure compréhension de l'utilisation de l'habitat par le chabot pygmé à ses différents stades de vie. La description des associations à un habitat fondamentales pour chaque stade de vie est une information dont il faut absolument disposer pour définir l'habitat essentiel (Rosenfeld et Hatfield, 2006), en particulier pour ce qui est de l'habitat de frai du chabot pygmé. En général, on s'entend sur les types d'habitats utilisés par le chabot pygmé, mais une compréhension plus précise est essentielle. Dans la mesure du possible, les exigences en matière d'habitats doivent être définies sur le plan des éléments des microhabitats tels que la profondeur, le type de substrat et son état ainsi que les caractéristiques physiques de l'eau.

Disponibilité de l'habitat -- La deuxième tâche consiste à examiner l'habitat historiquement et actuellement disponible. L'information concernant l'étendue et la répartition des différents types d'habitats disponibles pour l'espèce constitue également un composant clé dans l'exercice de délimitation de l'habitat essentiel. Il faut effectuer des études pour décrire l'abondance et la répartition des différents habitats dans le milieu. Dans la mesure du possible, la disponibilité historique des habitats doit être explorée afin que l'on puisse disposer d'un contexte pour évaluer les conditions actuelles et procéder à la délimitation finale de l'habitat essentiel.

Abondance de la population -- Des objectifs de rétablissement clairement définis pour la population à chaque stade de développement sont essentiels à la désignation de l'habitat essentiel du fait que l'étendue de l'habitat désigné comme étant essentiel doit être liée à un repère démographique (Rosenfeld et Hatfield, 2006). Pour ce faire, il faudra passer en revue les données historiques et actuelles sur l'abondance de la population dans le cadre du processus d'établissement des objectifs de rétablissement. Les données actuelles et historiques sur l'abondance de la population nous donnent un contexte significatif pour situer les objectifs de rétablissement, bien que nous reconnaissions que l'abondance historique puisse être difficile à établir avec précision. Il est possible qu'on ne puisse évaluer que qualitativement l'abondance historique du chabot pygmé.

Objectifs de rétablissement -- L'établissement d'objectifs de rétablissement peut nécessiter plusieurs étapes et la collecte de plusieurs données. Les objectifs de rétablissement peuvent s'appuyer sur des principes de base (p. ex. Thomas, 1990; IUCN, 2001; Reed et al., 2003), des analyses numériques telles que l'analyse de la viabilité de la population (AVP; Morris et Doak, 2002) ou une combinaison de diverses techniques. Dans le cas d'organismes tels que le chabot pygmé, pour lesquels on dispose de relativement peu d'information et pour lesquels l'acquisition de renseignements supplémentaires nécessite une longue période de collecte, il peut être avantageux d'utiliser des objectifs fondés sur des principes de base. Cependant, il n'en demeure pas moins important d'examiner de tels objectifs en procédant à une évaluation des paramètres démographiques clés (p. ex. survie et fécondité) et d'entreprendre une modélisation précise de la population (p. ex. analyse de l'élasticité; voir Gross et al., 2002) pour explorer les stades de développement qui ont le plus grand effet limitatif sur l'abondance du chabot. Il sera nécessaire d'établir des objectifs pour chaque stade de vie important (Rosenfeld et Hatfield, 2006).

Relations entre l'habitat et l'abondance -- La désignation de l'habitat essentiel nécessite l'établissement de relations quantitatives entre l'habitat et l'abondance qui nous permettent ensuite d'établir l'étendue de l'habitat nécessaire à l'atteinte d'un objectif de rétablissement démographique (Rosenfeld et Hatfield, 2006). L'élaboration d'une telle relation n'est pas simple et peut nécessiter, du moins en partie, le recours à l'avis d'experts.

Définition de l'habitat essentiel -- La dernière étape, à savoir la définition même de l'habitat essentiel, consiste à utiliser des objectifs démographiques et les relations qui existent entre les types d'habitats et l'abondance pour déterminer quelles quantités d'habitats différents sont requises pour maintenir une population de chabot pygmé viable et, par la suite, déterminer les emplacements précis de ces habitats dans le milieu.

6.3 Exemples d'activités qui sont susceptibles d'entraîner la destruction de l'habitat essentiel

Tant que l'habitat essentiel n'est pas officiellement délimité, il n'est pas possible de formuler des orientations précises concernant les activités qui sont les plus susceptibles de détruire l'habitat essentiel autrement qu'en employant des termes très généraux. Par exemple, les activités qui représentent une menace pour les zones littorales profondes ou celles qui modifient la productivité des zones limnétiques peuvent avoir des effets négatifs sur le chabot pygmé. Les menaces plus générales pesant sur certains des types d'habitats importants pour le chabot pygmé sont traitées à la section 3.