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Programme de rétablissement de la baleine noire (Eubalaena glacialis) de l’Atlantique Nord dans les eaux canadiennes de l’Atlantique

2. Rétablissement

2.1. Faisabilité du rétablissement

Les travaux de recherche et de surveillance de la population entrepris à ce jour indiquent que le rétablissement de la baleine noire de l’ouest de l’Atlantique Nord est faisable sur le plan technique. Une quantité substantielle d’information est disponible sur l’abondance de la population, les tendances et la démographie. En 1900, la population était en voie de disparaître. On considère toutefois qu’elle s’est rétablie lentement au milieu du XXe siècle, après l’arrêt de la chasse à la baleine. Selon le meilleur modèle disponible de la trajectoire de la population (Fujiwara et Caswell, 2001), la population a connu des taux de croissance positifs durant les années 1980, au début de la période d’étude. Fujiwara et Caswell (2001) ont toutefois conclu que le taux de croissance avait ensuite chuté pour devenir négatif en 1995. Cette période initiale de croissance positive témoigne du fait que la population de baleines noires de l’ouest de l’Atlantique Nord a la capacité de se rétablir après avoir connu une période d’abondance très faible.

Le même modèle de population suggère que les taux de croissance de la population sont passés sous les valeurs de remplacement durant les années 1990. On attribue ce déclin de croissance estimé à une baisse de la survie au cours de la même période, et cette baisse pourrait avoir été causée au moins en partie par une hausse de la mortalité anthropique. Les deux principales menaces anthropiques sont bien connues, et la réduction de ces menaces est l’une des grandes priorités du présent programme de rétablissement. Les spécialistes des espèces s’entendent sur le fait que la réduction de la mortalité anthropique est possible et peut être surveillée. Des mesures d’atténuation ont été proposées afin de réduire les répercussions de ces menaces, et certaines ont déjà été mises en œuvre.

Pour que le rétablissement soit possible, la mortalité anthropique doit être réduite à un niveau qui rendra possible la croissance de la population. Il est actuellement impossible de déterminer si la mortalité anthropique peut être réduite à ce point et de déterminer quelle est la probabilité globale de rétablissement. Cependant, si la réduction requise est atteinte, le rétablissement devrait être possible puisque la population de baleines noires de l’Atlantique Nord a déjà démontré, depuis le début de la période sans chasse, qu’elle a la capacité de croître sur le plan de l’abondance.

2.2. But de rétablissement

Il n’existe pas d’estimation précise de l’abondance historique de la population, mais des estimations approximatives issues de deux sources sont disponibles. L’analyse des données sur les captures de la chasse à la baleine chiffre à moins de 10 000 baleines l’abondance antérieure de la population. Quant aux analyses génétiques, elles indiquent une abondance passée oscillant entre quelques centaines et quelques milliers d’individus.

En raison de l’absence de données exactes sur l’abondance passée, il n’est pas possible de fixer une cible à long terme. Toutefois, on peut se servir des connaissances actuelles sur la situation et les tendances de la population pour établir des cibles provisoires, d’ici à ce que l’on en sache davantage à propos de l’abondance passée. 

Le but de rétablissement provisoire relatif à la baleine noire de l’Atlantique Nord est le suivant :

« Une tendance à la hausse de l’abondance sur trois générations ».

Une période de trois générations a été choisie à des fins de conformité avec la période qu’utilise le COSEPAC pour évaluer les déclins d’abondance, période qu’a aussi adoptée le MPO dans le cadre des EPR. Il s’agit donc d’évaluer les tendances relatives à l’abondance sur trois générations ou au cours de la dernière décennie, selon la période qui est la plus longue. L’abondance actuelle est dangereusement faible, et la meilleure estimation possible du taux de croissance de la population était négative dans les années 1990(Fujiwara et Caswell, 2001). Ce déclin était imputable à une mortalité accrue, en particulier chez les mères, ce qui a entraîné une baisse du taux d’accroissement de la population, de l’espérance de vie et du nombre moyen d’épisodes de reproduction durant le cycle de vie des baleines entre 1980 et 1996 (Fujiwara et Caswell, 2001). Il est donc impératif de réduire immédiatement la probabilité de disparition en favorisant un taux de croissance positif de la population et une hausse de l’abondance, ainsi qu’une réduction du taux de mortalité. Il est difficile de fixer des cibles de rétablissement précises pour la baleine noire étant donné qu’on ne connaît pas le seuil d’abondance exact qui assurerait sa survie à long terme. Néanmoins, il est important d’établir une tendance (positive) souhaitable de croissance de la population qui pourra servir de point de référence pour l’élaboration et la mise en œuvre de mesures de rétablissement et d’activités de recherche.

La durée d’une génération de baleine noire de l’Atlantique Nord est d’environ 20 ans. Par conséquent, si l’on suppose un but de rétablissement provisoire correspondant à une tendance à la hausse de l’abondance sur trois générations, la période minimale nécessaire pour atteindre ce but serait d’environ 60 ans.

2.3. Objectifs et stratégies de rétablissement

On pourra déterminer et maintenir les conditions nécessaires, dans les eaux canadiennes et étrangères, pour que l’abondance des baleines noires de l’Atlantique Nord suive une tendance à la hausse sur trois générationsen mettant en œuvre les objectifs de rétablissement suivants et leurs stratégies connexes. Le Canada doit consacrer des efforts et des ressources pour appuyer la mise en œuvre de ces sept objectifs de rétablissement et de leurs stratégies connexes :

  • Objectif 1 : Réduire le nombre de baleines noires tuées ou blessées à la suite de collisions avec des navires.
  • Objectif 2 : Réduire le nombre de baleines noires tuées ou blessées à la suite d’interactions avec des engins de pêche (enchevêtrement ou piégeage).
  • Objectif 3 : Réduire le nombre de baleines noires blessées ou perturbées par des navires, des contaminants ou d’autres formes de dégradation de l’habitat.
  • Objectif 4 : Surveiller la population de baleines noires et les menaces auxquelles elle fait face.
  • Objectif 5 : Approfondir, par le biais de recherches, les connaissances sur les caractéristiques du cycle de vie, le faible taux de reproduction et l’habitat de la baleine noire, ainsi que sur les facteurs qui menacent le rétablissement de l’espèce.
  • Objectif 6 : Appuyer et promouvoir la collaboration entre les organismes gouvernementaux, les universités, les organisations non gouvernementales de l’environnement, les groupes autochtones, les collectivités côtières et les organismes internationaux afin d’assurer le rétablissement de la baleine noire.
  • Objectif 7 : Élaborer et mettre en œuvre des activités de sensibilisation et d’intendance qui favorisent le rétablissement de la baleine noire.

Une série de stratégies sont définies ci-dessous pour parvenir à chacun des objectifs énoncés. Ces stratégies sont conçues de façon à fournir suffisamment de renseignements pour faciliter l’application de la LEP ainsi que la prochaine étape de la planification du rétablissement, à savoir l’élaboration de plans d’action pour le rétablissement.

Objectif 1 :  Réduire le nombre de baleines noires tuées ou blessées à la suite de collisions avec des navires.

Justification : Les collisions avec des naviresdemeurent la menace documentée la plus grave pour les baleines noires. Pour accroître les chances de survie de la baleine noire, le nombre et la gravité des collisions doivent être réduits.

Stratégies :

  1. approfondir les connaissances sur la relation entre l’activité des navires et les baleines noires en évaluant le risque de collisions avec des navires d’après l’analyse de toutes les données disponibles sur l’aire de répartition saisonnière et interannuelle des baleines noires et de la circulation maritime dans les eaux canadiennes;
  2. considérer, évaluer et mettre en œuvre des stratégies de gestion qui réduisent les chevauchements à l’échelle temporelle et spatiale entre les activités des navires et les baleines noires (p. ex. avis, routage et réduction de vitesse);
  3. collaborer avec les intérêts et transporteurs maritimes afin de trouver des moyens leur permettant de réduire, par le biais de mesures volontaires mesurables, le nombre d’interactions entre les activités des navires et les baleines noires ainsi que la fréquence de ces interactions.

Objectif 2 : Réduire le nombre de baleines noires tuées ou blessées à la suite d’interactions avec des engins de pêche (enchevêtrement ou piégeage).

Justification : Les blessures et la mortalité liées aux interactions avec des engins de pêche constituent une menace grave pour les baleines noires dans les eaux canadiennes et peuvent même avoir une incidence sur la survie de l’espèce. Pour accroître les chances de survie de la baleine noire, le nombre et la gravité des enchevêtrements ou des piégeages doivent être réduits.

Stratégies :

  1. évaluer, promouvoir ou mettre en œuvre, au besoin, des stratégies (p. ex. modifications d’engins et restrictions de l’effort de pêche) qui réduiront le risque d’interactions nuisibles entre des engins de pêche et des baleines noires. La collaboration entre les chercheurs, les pêcheurs et les gestionnaires des ressources aux fins de l’élaboration de pratiques de pêche modifiées et de leur mise à l’essai contribuera à la conception et à l’application de mesures d’atténuation;
  2. évaluer et réduire au minimum les effets des pêches nouvelles et en expansion sur la baleine noire;
  3. collaborer avec les pêcheurs afin de trouver des moyens leur permettant de réduire, par le biais de mesures volontaires mesurables, le nombre d’interactions entre les activités de pêche et les baleines noires ainsi que la fréquence de ces interactions;
  4. appuyer les programmes de désenchevêtrement des animaux marins dans l’Est du Canada, qui assurent une intervention rapide en cas de signalement de baleines noires enchevêtrées ou piégées.

Objectif 3 :  Réduire le nombre de baleines noires blessées ou perturbées par des navires, des contaminants ou d’autres formes de dégradation de l’habitat.

Justification : Il sera nécessaire d’examiner et de réduire dans la mesure du possible une gamme de menaces existantes et émergentes qui pèsent sur les baleines noires et la qualité de leur habitat. Des activités d’atténuation, y compris celles menées dans un contexte d’intendance, seront requises selon les résultats de la recherche et des travaux d’identification des menaces. Le fait de ne posséder qu’une connaissance et une compréhension imparfaites des menaces ne devrait pas nous empêcher d’adopter une approche proactive pour réduire les risques pesant sur les baleines noires et leur habitat.

Stratégies :

  1. évaluer et réduire les effets négatifs des substances dangereuses sur l’habitat de la baleine noire, y compris les substances naturelles et artificielles. Il faut lutter contre les sources de contamination chroniques et aiguës (p. ex. déversements d’hydrocarbures, rejets de navires et sources côtières). La réduction des substances qui présentent le plus grand risque pour le système immunitaire et le succès de reproduction de la baleine noire fera l’objet d’une attention particulière;
  2. évaluer les effets potentiels du bruit produit par l’humain dans l’habitat de la baleine noire et réduire les niveaux d’exposition dommageables;
  3. évaluer et réduire les perturbations liées à la présence de navires (p. ex. navigation commerciale, pêche, observation des baleines, navigation de plaisance et activités de recherche).

Objectif 4 :  Surveiller la population de baleines noires et les menaces auxquelles elle  fait face.

Justification : Les connaissances sur l’état de la population et son aire de répartition dans les eaux canadiennes ne sont pas suffisamment approfondies. Il est nécessaire de surveiller la population, en particulier dans les parcelles d’habitat connues, afin d’évaluer si l’objectif de rétablissement relatif à la hausse de l’effectif sera atteint. De même, la surveillance de la nature et de l’ampleur des principales menaces pour les baleines noires doit avoir lieu de façon continuelle si l’on souhaite résoudre les problèmes en temps opportun. La section 2.5 comprend une liste complète des lacunes dans les connaissances ainsi que leur description.

Stratégies :

  1. promouvoir et assurer la surveillance régulière des baleines noires dans l’ensemble des eaux canadiennes et en particulier dans les zones d’habitat connues;
  2. promouvoir et assurer la surveillance régulière des menaces existantes et émergentes;
  3. encourager les autopsies des animaux morts dans les eaux canadiennes afin de faciliter l’identification et l’évaluation des effets des activités humaines.

Objectif 5 :  Approfondir, par le biais de recherches, les connaissances sur les caractéristiques du cycle de vie, le faible taux de reproduction et l’habitat de la baleine noire, ainsi que sur les facteurs qui menacent le rétablissement de l’espèce.

Justification : Les connaissances sur la biologie et l’aire de répartition des baleines noires, sur l’abondance historique, sur les obstacles au rétablissement et sur l’efficacité des mesures d’atténuation dans les eaux canadiennes ne sont pas suffisamment approfondies. Ces sujets doivent faire l’objet de recherches afin d’orienter la réalisation de toutes les activités de rétablissement visant à protéger l’espèce et son habitat. La section 2.5 comprend une liste complète des lacunes dans les connaissances ainsi que leur description.

Stratégies :

  1. promouvoir et mener des recherches sur le cycle vital de la baleine noire, sur l’abondance historique de la population ainsi que sur ses exigences en matière d’habitat et son aire de répartition;
  2. promouvoir et mener des recherches afin de mieux comprendre les facteurs limitant le succès de reproduction;
  3. promouvoir et mener des recherches sur les menaces existantes et émergentes ainsi que sur l’efficacité des mesures d’atténuation;
  4. mener des recherches et effectuer des analyses afin de déterminer si le bassin Roseway et d’autres zones constituent aussi des habitats essentiels pour l’espèce(voir le Calendrier des études, section 1.9.3.).

Objectif 6 :  Appuyer et promouvoir la collaboration entre les organismes gouvernementaux, les universités, les organisations non gouvernementales de l’environnement, les groupes autochtones, les collectivités côtières et les organismes internationaux afin d’assurer le rétablissement de la baleine noire.

Justification : La protection et le rétablissement de la baleine noire est une responsabilité partagée avec les organismes de réglementation, les groupes d’utilisateurs et les collectivités présentes dans l’aire de répartition de l’espèce au Canada. Au pays, les organismes de réglementation, comme le MPO (y compris la Garde côtière du Canada), Transports Canada et Affaires étrangères Canada, ont des rôles importants et complémentaires. Toutefois, des gouvernements étrangers et des organismes internationaux s’intéressent également à la protection de l’espèce ou ont des responsabilités à cet égard. L’échange d’informations entre les diverses parties intéressées et leurs efforts de conservation, qui prennent souvent la forme de plans d’action pour le rétablissement, devraient être coordonnés et officialisés, au besoin.

Stratégies :

  1. soutenir les activités d’un comité consultatif multilatéral permettant de discuter des questions liées à la conservation et au rétablissement de la baleine noire;
  2. promouvoir la collaboration et la coordination entre les décideurs et les ordres de gouvernement afin d’encourager les efforts de conservation conjoints et la communication ayant trait à la conservation de la baleine noire;
  3. promouvoir la participation des Autochtones aux activités de rétablissement;
  4. faire participer les collectivités côtières et les groupes d’utilisateurs des ressources à des discussions et à des collaborations pour favoriser le rétablissement de la baleine noire et promouvoir la réunion des connaissances détenues à son sujet par les groupes intéressés;
  5. poursuivre la collaboration avec les organismes gouvernementaux états‑uniens en ce qui a trait aux initiatives transfrontalières axées sur la baleine noire;
  6. collaborer avec des organismes internationaux à la résolution des questions liées à la conservation de la baleine noire qui présentent un intérêt pour le Canada.

Objectif 7 :  Élaborer et mettre en œuvre des activités de sensibilisation et d’intendance qui favorisent le rétablissement de la baleine noire.

Justification : Les efforts d’éducation et de sensibilisation sont des outils importants pour promouvoir les efforts de rétablissement auprès des parties intéressées et du grand public. Des documents et des programmes particuliers devraient être élaborés à l’intention de divers publics et ils devraient être mis à jour fréquemment.

Stratégies :

  1. poursuivre l’expansion, l’amélioration et la mise à jour de programmes visant à sensibiliser les navigateurs aux problèmes auxquels font face les baleines noires, aux ressources disponibles à terre, et à la façon dont les changements apportés aux activités de navigation aideront à résoudre ces problèmes. Les groupes ciblés comprennent les organisateurs d’excursions pour l’observation de baleines, les navigateurs commerciaux, les exploitants de navires de croisière, les plaisanciers, les pêcheurs et les chercheurs(voir les objectifs 1 à 3);
  2. élargir et améliorer les efforts de collaboration avec l’industrie de la pêche qui encouragent des pratiques exemplaires pour réduire le nombre et la gravité des interactions entre des baleines et des engins de pêche;
  3. promouvoir, dans le cadre du programme existant de désenchevêtrement des animaux marins, un système de rapports publics portant sur le signalement de baleines noires mortes, échouées, blessées, piégées ou enchevêtrées;
  4. élaborer des programmes de sensibilisation du grand public aux stratégies de conservation de la baleine noire et aux mesures d’intendance connexes.